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Des patients en état végétatif communiquent par la pensée

Des patients en état végétatif communiquent par la pensée

Des patients plongés dans un état végétatif (proche du coma) peuvent répondre mentalement aux questions qui leur sont posées. C'est le résultat d'une étude publiée mercredi dans le New England Journal of Medicine.

Napakatbra

En 2003, un Belge de 23 ans est victime d'un grave accident de la route. Depuis ce jour, il est allongé sur son lit d'hôpital dans un état végétatif, immobile et incapable de communiquer avec personne. Des chercheurs des universités de Liège (Belgique) et de Cambridge (Grande Bretagne) ont néanmoins réussi à le faire parler [1, 2].

Les scientifiques ont interrogé le patient, en lui demandant de s'imaginer en train de jouer au tennis si la réponse à leurs questions était affirmative, et de marcher dans sa maison si la réponse était négative. A l'aide d'un scanner, ils ont simultanément mesuré son activité cérébrale. Surprise. A chaque question, les images renvoyées par l'appareil montraient une activité dans deux zones distinctes de son cerveau (ex : au fond à gauche pour "oui", devant à droite pour "non"), les mêmes qui sont activées par une personne en bonne santé soumise aux mêmes interrogations. Six questions lui ont été posées, le patient a répondu correctement aux cinq premières, mais n'a pas répondu à la dernière.

Communication par la pensée

5 patients sur 54 ont réagi

L'expérience a été reproduite sur 53 autres patients. Quatre d'entre eux ont montré des signes de conscience. Les réponses données étaient toujours exactes. "Nous avons été abasourdis quand nous avons vu les premiers résultats du patient et compris qu'il était capable de répondre à nos questions par la pensée" a déclaré Adrian Owen, professeur de neurologie à l'université de Cambridge.

De cette façon, des patients dans le coma pourraient être interrogés sur leur douleur, ce qui permettrait de préciser le diagnostic et d'adapter les traitements analgésiques. Ils pourraient aussi communiquer avec leurs proches, et éventuellement émettre le souhait d'être débranchés, cela posant tout de même un grave problème éthique. Reste maintenant à "développer une technologie qui pourrait être généralisée [car] il serait moralement douteux d'avoir entrouvert cette possibilité de communication et de refermer la porte" derechef, a affirmé Adrian Owen.

Il y a deux mois, déjà, Rom Houben, un Belge victime lui aussi d'un accident de voiture, avait été considéré dans le coma pendant 23 ans... avant que l'équipe médicale ne s'aperçoive qu'il était conscient de son environnement. Cet homme communique à présent via un ordinateur. Il envisage d'écrire un livre.



05/02/2010

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